Tommaso di Cristoforo Fini, più noto come Masolino da Panicale, nato nel 1383 a Panicale, nei pressi di Perugia e morto in Romagna probabilmente nel 1440-47, è stato un pittore che ha raggiunto un compromesso tra la maniera gotica internazionale e lo stile avanzato del primo Rinascimento italiano e che deve la sua importanza nella storia dell’arte fiorentina non alle sue innovazioni, ma al suo stile lirico e alla sua immancabile abilità artistica.

Masolino da Panicale – Illustrazione tratta da ‘Le Vite’ di Giorgio Vasari, edizione del 1568

Masolino proveniva dallo stesso quartiere della Toscana del suo più giovane contemporaneo Masaccio, con il quale la sua carriera fu strettamente legata. Le sue prime opere includono la “Madonna dell’umiltà” (Alte Pinakothek, Monaco di Baviera), probabilmente dipinta c. 1424, e una “Vergine col Bambino” (Kunsthalle, Brema), datata 1423.

L’influenza su Masolino della personalità più forte e decisa di Masaccio raggiunse il suo culmine negli affreschi di scene della vita di San Pietro nella Cappella Brancacci nella Chiesa del Carmine a Firenze. Ci sono state molte opinioni sulle rispettive quote dei due artisti in questo importante ciclo. È probabile che gli affreschi furono commissionati da Masolino intorno al 1425 e che in quel periodo dipinse alcune scene perdute nel registro superiore delle mura della cappella.

Successivamente Masolino ha lavorato in Ungheria, da cui tornò nel 1427 per intraprendere, insieme a Masaccio, i restanti affreschi nella cappella. A questo punto l’equilibrio all’interno dello studio si era spostato verso Masaccio, e Masolino era responsabile di un solo affresco, quello di “San Pietro che predica” sulla parete dell’altare, e tre scene sulla parete destra: “La caduta di Adamo ed Eva“, “La guarigione dell’uomo zoppo” e “L’innalzamento di Tabitha “.

Il lavoro sugli affreschi Brancacci fu abbandonato nel 1428, e probabilmente in questo periodo Masolino ricevette la commissione per un ciclo di affreschi nella Cappella di Santa Caterina a S. Clemente a Roma e forse eseguì il suo trittico a doppia facciata per Santa Maria Maggiore a Roma. I due pannelli centrali di questa pala d’altare, che rappresentano la Fondazione di Santa Maria Maggiore e l’Assunzione della Vergine (Museo e Gallerie Nazionali di Capodimonte, Napoli) sono tra i più raffinati quadri di Masolino. La morte di Masaccio a Roma nell’autunno del 1428 segna una svolta nella carriera di Masolino, e la storia del suo sviluppo successivo è quella di un progressivo ritorno all’idioma gotico internazionale della sua giovinezza.
Ciò è evidente inizialmente negli affreschi di San Clemente (dove la costruzione dello spazio è ancora una volta decorativa e sistematizzata) e successivamente in una “Madonna col Bambino” affrescata a S. Fortunato a Todi (1432) e in cicli di affreschi nel Battistero (completato 1435) e Collegiata a Castiglione Olona.
I vasti panorami negli sfondi della “Crocifissione” sulla parete dell’altare di S. Clemente e il “Battesimo di Cristo “a Castiglione Olona sono pietre miliari nella storia della pittura di paesaggio. Con le loro tonalità chiare e le figure eleganti e ritmiche, le scene di Masolino nel Battistero e nella Collegiata costituiscono due dei più affascinanti cicli di affreschi del XV secolo.

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