Jean-Léon Gérôme (11 maggio 1824 – 10 gennaio 1904) è stato un pittore e scultore francese nello stile ormai noto come l’accademismo. Le sue opere includono pitture di storia, mitologia greca, orientalismo, ritratti e altri soggetti, portando la tradizione della pittura accademica ad un culmine artistico.

Jean-Léon Gérôme

Jean-Léon Gérôme

Jean-Léon Gérôme è nato a Vesoul (Haute-Saône). Andò a Parigi nel 1840, dove studiò con Paul Delaroche che accompagnò in Italia (1843-1844). Visitò Firenze, Roma, il Vaticano e Pompei, ma era più attratto dal mondo della natura. Colto da una febbre, fu costretto a tornare a Parigi nel 1844. Al ritorno di Delaroche, lo seguì, come molti altri studenti, nella bottega di Charles Gleyre e studiò lì per un breve periodo. Poi frequentò l’Ecole des Beaux-Arts. Nel 1846 tentò di entrare nel prestigioso Prix de Rome, ma non nella fase finale perché il suo disegno di figura fu ritenuto inadeguato.

 Jean-Léon Gérôme cercò di migliorare le sue capacità di dipingere con “Il combattimento di galli (1846) “, un esercizio accademico che raffigura un uomo nudo giovane e una ragazza leggermente drappeggiata con due galli da combattimento e, sullo sfondo del Golfo di Napoli. Mandò questo dipinto al Salon del 1847 e ottenne una medaglia di terza classe. Questo lavoro è stato visto come l’incarnazione del movimento neogreco che si era formato fuori dallo studio di Gleyre (come ad esempio Henri-Pierre Picou (1824-1895) e Jean-Louis Hamon), ed è stato promosso dall’influente critico francese Théophile Gautier.

Gérôme abbandonò il suo sogno di vincere il Prix de Rome e ha approfittò del suo improvviso successo. I suoi dipinti “La Vergine, il Bambino”,  “San Giovanni” (collezione privata) e “Anacreonte, Bacco e Cupido” (Musée des Augustins, Tolosa, Francia) gli hanno fatto ottenere una medaglia di seconda classe nel 1848.

Nel 1851 decorò un vaso, poi offerto dall’imperatore Napoleone III di Francia al Principe Alberto, ora parte della Collezione Reale di St. James’s Palace, a Londra.

Nel 1852 Gérôme ricevette una commessa da Alfred Emilien Comte de Nieuwerkerke, Surintendant des Beaux-Arts alla corte di Napoleone III, per la verniciatura di una grande tela storica sull’età di Augusto. Grazie ad un pagamento considerevole, fu in grado di viaggiare nel 1853 a Costantinopoli, insieme con l’attore Got Edmond. Questo sarebbe stato il primo di numerosi viaggi in Oriente: nel 1854 fece un altro viaggio in Turchia.

Nel 1854 completò un altro importante incarico, decorare la Cappella di San Girolamo nella chiesa di St. Severin a Parigi. La sua “Ultima comunione di San Girolamo” in questa cappella riflette l’influenza della scuola di Ingres sulle sue opere religiose.
Nel 1856 visitò l’Egitto per la prima volta. Ciò portò alla creazione di dipinti raffiguranti scene di genere e paesaggi del nord Africa.
Nel 1858 contribuì a decorare, in stile pompeiano, la casa di Parigi del principe Napoleone Giuseppe Carlo Paolo Bonaparte.

Sposò Marie Goupil (1842-1912), la figlia del mercante d’arte internazionale Adolphe Goupil con la quale ebbe quattro figlie e un figlio. Dopo il suo matrimonio si trasferì in una casa in rue de Bruxelles, vicino al Music Hall Folies Bergère, che ampliò creando un laboratorio di scultura sotto e uno studio di pittura al piano superiore.

Gérôme è stato eletto, al suo quinto tentativo, membro dell’Istituto de France nel 1865. Già cavaliere della Legione d’Onore, nel 1869 fu eletto membro onorario della Royal Academy. Il re di Prussia, Guglielmo I, gli conferì il Grande Ordine dell’Aquila Rossa, terza classe. La sua fama era diventata tale che egli fu invitato, insieme con gli artisti più eminenti francese, per l’apertura del Canale di Suez nel 1869.
Nel 1896 dipinse la “Verità”, un tentativo di descrivere la trasparenza di un’illusione. Egli ha quindi accolto con favore la nascita della fotografia come alternativa alla sua pittura fotografica. Nel 1902 ha detto: “Grazie alla fotografia, la verità ha lasciato il suo ultimo bene”.

Jean-Léon Gérôme morì nel suo studio il 10 gennaio 1904. Fu trovato di fronte a un ritratto di Rembrandt e vicino alla propria pittura “La Verità”. A sua richiesta, la sua sepoltura fu un servizio semplice e senza fiori. Ma la Messa da Requiem dato in sua memoria è stata seguita da un ex presidente della Repubblica, dai politici più importanti e da molti pittori e scrittori. Fu sepolto nel cimitero di Montmartre di fronte alla statua che aveva creato per  il figlio Jean, che era morto nel 1891.

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