Gutta cavat lapidem (La goccia scava la pietra)

Ipazia di Alessandria

Un giorno per le strade di Alessandria d’Egitto, nel corso dell’anno 415 o 416, una folla di fanatici cristiani guidati da Pietro il Lettore ha catturato una donna, l’ha trascinata in una chiesa, dove è stata spogliata e picchiata a morte con delle tegole. Hanno poi fatto a pezzi il suo corpo e l’hanno bruciato.

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Chi era questa donna e qual’era il suo crimine?

Ipazia è stata, nell’antica Alessandria, una delle prime donne a studiare e insegnare la matematica, l’astronomia e la filosofia. Anche se viene ricordata più per la sua morte violenta, la sua vita drammatica è un obiettivo affascinante attraverso cui si può visualizzare la situazione della scienza in un’epoca di conflitti religiosi e settari.

Fondata da Alessandro Magno nel 331 a.C., la città di Alessandria crebbe rapidamente e fu un centro di cultura per tutto il mondo antico. Il suo cuore è stata la biblioteca- museo, una sorta di università, che conservava più di mezzo milione di rotoli e manoscritti racchiusi diligentemente nei loro astucci.

Alessandria ha subito un lento declino a partire dal 48 a.C., quando Giulio Cesare conquistò la città e, accidentalmente, bruciò la biblioteca che fu ricostruita. Nel 364, a seguito della scissione dell’Impero Romano, Alessandria divenne parte della metà orientale e fu luogo di combattimenti tra cristiani, ebrei e pagani. Ulteriori guerre civili hanno distrutto gran parte del contenuto della biblioteca. Gli ultimi resti devono la loro scomparsa probabilmente, insieme con il Museo, nel 391, quando l’arcivescovo Teofilo contribuì, agendo su ordine dell’imperatore romano, alla distruzione di tutti i templi pagani. Teofilo buttato giù il tempio di Serapide costruì sul luogo una chiesa.

L’ultimo membro conosciuto del museo è stato il matematico e astronomo Teone padre di Ipazia.

Alcuni scritti di Teone sono stati salvati; Il suo commento (una copia di un’opera classica che incorpora note esplicative) su Elementi di Euclide era l’unica versione conosciuta di quel lavoro sulla geometria cardinale fino al 19° secolo. Ma poco si conosce della sua vita e di quella di sua figlia.

Ritratto di Ipazia - Disegno di Jules Maurice Gaspard

Ritratto di Ipazia – Disegno di Jules Maurice Gaspard

Anche la data di nascita di Ipazia è controversa; gli studiosi hanno a lungo sostenuto che era nata nel 370, ma gli storici moderni credono che il 350 possa essere l’anno di nascita più probabile. L’identità della madre è un mistero e Ipazia può aver avuto un fratello, Epifanio, anche se può essere stato solo l’allievo prediletto di Teone.

Teone ha insegnato matematica e astronomia a sua figlia, e ha collaborato in alcuni dei suoi commenti. Si pensa che il libro III della versione di Teone di Tolomeo, Almagesto, Il trattato che ha istituito il modello Terra-centrico per l’universo che non sarebbe capovolto fino ai tempi di Copernico e Galileo, era in realtà il lavoro di Ipazia.

Lei è stata una matematica e astronoma ed insegnava tali materie. Lettere di uno dei suoi studenti, Sinesio, indicano che queste lezioni includevano anche come progettare un astrolabio, una sorta di calcolatrice portatile astronomica che sarebbe stato utilizzato fino al 19° secolo.

Oltre le materie di competenza di suo padre, Ipazia s’è affermata come un filosofo in quella che oggi è conosciuta come la scuola neoplatonica, un sistema di credenze in cui tutto ciò che emana proviene dall’Uno. (Sinesio, il suo studente, sarebbe diventato un vescovo nella chiesa cristiana integrando i principi neoplatonici nella dottrina della Trinità.) Le sue conferenze, aperte al pubblico, sono state popolari e attiravano le folle.
Il filosofo Damascio ha scritto di lei: La donna era solita indossare il mantello del filosofo ed andare nel centro della città. Commentava pubblicamente Platone, Aristotele, o i lavori di qualche altro filosofo per tutti coloro che desiderassero ascoltarla. Oltre alla sua esperienza nell’insegnare riuscì a elevarsi al vertice della virtù civica.

Ipazia non si sposò mai e probabilmente conduceva una vita da celibe, che forse è stata in linea con le idee di Platone, relativa alla soppressione del sistema familiare. Il lessico Suda, un’enciclopedia del X secolo del mondo mediterraneo, la descrive come “molto belle e di forma. . . nel discorso articolato e logico, le sue azioni prudenti “.

Tra i suoi ammiratori vi era anche Oreste, il governatore di Alessandria.

Cirillo di Alessandria

Cirillo di Alessandria

A Teofilo, l’arcivescovo che ha distrutto l’ultima grande biblioteca di Alessandria, nel 412 era succeduto il nipote, Cirillo, che ha continuato la tradizione di suo zio: ostilità verso altre fedi. (Uno dei suoi primi atti fu quello di chiudere e saccheggiare le chiese appartenenti alla setta di Novaziano cristiana.)

Tra Cirillo, il capo del principale gruppo religioso della città, e Oreste, responsabile del governo civile, iniziò una lotta su chi doveva controllare Alessandria. Oreste era un cristiano, ma lui non voleva cedere il potere alla chiesa. La lotta per il potere ha raggiunto il suo picco a seguito di un massacro di cristiani da parte di estremisti ebrei, quando Cirillo ha portato una folla che tutti gli ebrei espulsi dalla città e saccheggiato le loro case e templi. Oreste ha protestato con il governo romano a Costantinopoli. Quando Oreste e Cirillo hanno rifiutato i tentativi di riconciliazione, i monaci di Cirillo hanno cercato senza successo di assassinarlo.

In questo clima, maturò l’omicidio di Ipazia, poiché, riferisce lo storico della Chiesa Socrate Scolastico, «s’incontrava alquanto di frequente con Oreste, l’invidia mise in giro una calunnia su di lei presso il popolo della chiesa, e cioè che fosse lei a non permettere che Oreste si riconciliasse con il vescovo»

Ipazia, era un obiettivo più facile. Era una pagana che aveva pubblicamente parlato di una non-filosofia cristiana, il neoplatonismo, ed aveva meno probabilità di essere protetta dalle guardie di Oreste.

Il ruolo di Cirillo nella morte di Ipazia non è mai stato chiaro.

Ipazia è diventata un simbolo per le femministe, una martire per i pagani e gli atei. Voltaire ha usato la sua morte come spunto per condannare la Chiesa e la religione.

Charles William Mitchell - La morte di Ipazia - 1885, Laing Art Gallery

Charles William Mitchell – La morte di Ipazia – 1885, Laing Art Gallery

Né il paganesimo, né lo studio scientifico sono morti ad Alessandria con Ipazia, ma certamente hanno subito un brutto colpo. 
Quasi da sola, praticamente l’ultima accademica, si affermò per i valori intellettuali, per la matematica rigorosa, il neoplatonismo ascetico, il ruolo cruciale della mente, la voce della temperanza e la moderazione nella vita civile“, ha scritto Deakin. 
Vittima del fanatismo religioso, Ipazia rimane una fonte d’ispirazione anche in tempi moderni.

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Vi suggerisco uno studio che lascia intravedere un singolare spiraglio sulla figura di Ipazia di Alessandria. Ad entrare dentro l’opera è Gaetano Barbella con il suo scritto:  

Raffaello Sanzio – Ipazia d’Alessandria – La sapienza della scuola di Atene

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